“De scholieren waren zich volledig onbewust van het stigma dat aan hun stad en de tuinhuisjes kleefde”

Kankakee. Volgens Urban Dictionary ‘A once thriving railroad town that has become over run by gangstas and hood rats’. Sinds het stadje Kankakee in Illinois Amerika in 1999 de laatste plaats wist te bemachtigen in een ranglijst van 354 Amerikaanse en Canadese steden staat Kankakee bekend als de slechtste stad van NoordAmerika. Dit stigma werd nog versterkt toen beroemd talkshow host David Letterman besloot om hier verschillende uitgebreide tvfragmenten van te maken. Hij stelde hierin tien nieuwe motto’s voor het stadje voor, de ene nog erger dan de andere. ‘You’ll come for our payphone you’ll stay because your car’s been stolen’, We put the `Ill’ in `Illinois’,

‘We also put the `annoy’ in `Illinois’. De lijst waarin Kankakee als laatste was ingedeeld werd opgesteld aan de hand van verschillende eigenschappen van de stad zoals criminaliteit en werkgelegenheid. Hoewel de lijst later beschreven is als ‘woefully lacking in accurate information’ door reviewer Robert Bruss was het inmiddels nationaal bekend dat Kankakee het afvoerputje van Amerika was. Online zijn al snel forums te vinden waarin potentiele bewoners hun vooroordelen laten testen.

‘Hi, My husband and I were looking at purchasing a house on Elm St. In Kankakee, but some of our friends said that area is promently black and hispanic, and that we would be shot or hurt if we moved into that area, because we are white. Is this true???’

Hoewel dit zich 16 jaar geleden afspeelde zijn de meningen over Kankakee nog steeds verdeeld. Inmiddels is er een groot aantal middelbare scholieren die deze lage plaatsing niet bewust heeft meegemaakt of nog niet geboren was. Letterman heeft in 1999 echter ook een souvenir achtergelaten om de bewoners eraan te helpen herinneren dat hun stad landelijk bekend stond als de slechtste plaats om te wonen. Hij schonk in zijn show de burgemeester van het stadje een gazebo (tuinhuisje), om de stad op te leuken. Toen dat niet genoeg bleek belde hij de burgemeester twee weken later weer op in zijn show met nog een verrassing, een tweede, identieke gazebo! De oude grap is inmiddels veranderd in een symbool van het slechte verleden van de stad maar ook een teken van verandering. Inmiddels is het stadje erg verbeterd en zijn de middelbare scholieren trots er te wonen. Er zijn nieuwe parken aangelegd en veel publieke gebouwen gerenoveerd. Over de tuinhuisjes wordt niet meer gesproken en het was de scholieren dan ook onduidelijk welke betekenis achter de huisjes schuilde. Nadat ze voor een schoolopdracht ontdekten welke geschiedenis gepaard ging met de gazebo’s besloten ze actie te ondernemen. De scholieren waren zich volledig onbewust van het stigma dat aan hun stad en de tuinhuisjes kleefde. In hun ogen was Kankakee een prachtige stad, hoewel misschien niet perfect. Om deze verandering te symboliseren besloten ze de gazebo’s te slopen en de overblijfselen terug te sturen naar David Letterman. Thanks, but no thanks.

Hier in Nederland stelt het Algemeen Dagblad elk jaar een lijst op met de meest criminele steden van Nederland. Waar Rotterdam een aantal jaar terug al voor de vijfde keer de eerste plaats toeeigende, staat Amsterdam nu al voor de tweede keer op rij op nummer een. Hoewel ook deze cijfers een inaccurate weergave zijn van de relatieve criminaliteit in Nederland, Amsterdam scoort bijvoorbeeld hoog op de delicten als zakkenrollen en straatroof, iets wat met 17 miljoen toeristen waarschijnlijk voor niemand als een verrassing komt, stond Amsterdam toch groot in het nieuws als de onveiligste stad van ons land. Dit stigma ligt burgemeester Van der Laan niet goed, hij bekritiseerde de cijfers in meerdere interviews en deed ook beroep op internationale rapporten als van PricewaterhouseCoopers waar Amsterdam een vierde plek behaalde in een vergelijking tussen 31 wereldsteden op basis van onder meer criminaliteit, infrastructuur en leefomgeving. Het mocht helaas niet baten want de media hielden het bij de krantenkop: ‘Amsterdam blijft onveiligste gemeente’. Bij dezen daarom een oproep aan Arjen Lubach om ook Amsterdam het thuis te maken van de ‘twin gazebo’s’ in de hoop dat dit stigma juist verandering teweeg brengt.

Isidor Illic

Tekst

Leave a Reply